En términos de metodologías, perspectivas y estrategias se considera que la investigación cualitativa es un vocablo comprensivo que se refiere a diferentes enfoques y orientaciones (Atkinson, Coffey y Delamont, 2001:7). Estas distintas tradiciones intelectuales y disciplinarias, estos diversos presupuestos filosóficos, con sus métodos y prácticas, estas diversas concepciones acerca de la realidad y acerca de cómo conocerla y de cuanto de ella puede ser conocido determinan que no pueda afirmarse ni que haya una sola forma legítima de hacer investigación cualitativa ni una única posición o cosmovisión que la sustente (Mason, 1996:4), ni que una común orientación está presente en toda la investigación social cualitativa (Silverman, 2000:8).

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En primer lugar, es necesario resaltar que la investigación cualitativa posee un conjunto de particularidades que la identifican como tal pero que, en nuestros días, se presenta fragmentada (Hammersley, 2004:25; Atiknson, 2005), mostrando diferencias tanto entre las diversas tradiciones que abarca como en el interior de estas. No constituye un enfoque monolítico sino un esplendido y variado mosaico de perspectivas de investigación (Patton, 2002:272). Su desarrollo prosigue en diferentes áreas, cada una de las cuales está caracterizada por su propia orientación metodológica y por su específico presupuestos teóricos y conceptuales acerca de la realidad. Entre las más importantes perspectivas y escuelas en la investigación cualitativa, Flick (2002) menciona:
1-La teoría fundamentada.
2-La etnometodología y el análisis de la conversación, del discurso y de género.
3-El análisis narrativo.
4-La hermenéutica objetiva y la sociología del conocimiento hermenéutica.
5-La fenomenología y el análisis de pequeños mundos de la vida.
6-La etnografía.
7-Los estudios culturales.
8-Los estudios de género.
Por otra parte, Creswell ( 1998:15, 225) considera que la investigación cualitativa es un proceso interpretativo de indagación basado en distintas tradiciones metodológicas -la biografía, la fenomenología, la teoría fundamentada en los datos, la etnografía y el estudio de casos- que examina un problema humano o social.
La investigación cualitativa es para Denzin y Lincoln (1994:2), multimetódica, naturalista e interpretativa. Es decir, que los investigadores e investigadoras cualitativos indagan en situaciones naturales, intentando dar sentido o interpretar los fenómenos en los términos del significado que las personas les otorgan. Abarca también el estudio, uso y recolección de una variedad de materiales empíricos–estudio de casos, experiencia personal, introspectiva, historia de vida, entrevista, textos observacionales, históricos, interaccionales y visuales- que describen los momentos habituales y problemáticos y los significados en la vida de los individuos.